L’UNESCO s’est fixé pour but de conserver les biens culturels et naturels du monde entier ayant une valeur universelle exceptionnelle. La Convention internationale du 23 novembre 1972 pour la protection du patrimoine mondial culturel et naturel représente l’instrument international le plus important adopté par la communauté des nations pour la protection de son patrimoine culturel et naturel.

La liste de l’UNESCO des biens inscrits au patrimoine mondial de l’humanité comprend 1121 sites dans 169 pays. Parmi ceux-ci, 869 sont des biens culturels et 213 des biens naturels. Et 39 sites supplémentaires sont à la fois des biens culturels et des biens naturels. Par ailleurs, il existe toute une série de sites plurinationaux comme le Monte San Giorgio, qui est un patrimoine mondial commun de la Suisse et de l’Italie.

Biens culturels

Les sites actuellement inscrits au patrimoine mondial de l’humanité comprennent des monuments, des ensembles construits, des sites archéologiques, des monuments de l’histoire de la technique, des sites industriels et des lieux de mémoire importants de l’histoire de l’humanité.

Biens naturels

Les sites naturels comprennent des écosystèmes importants, des témoins de l’histoire de l’évolution, des paradis naturels et des réserves d’animaux ou de plantes menacés d’extinction. 

Proposition d’inscription en série

Une proposition d’inscription en série est une proposition d’inscription comprenant deux ou plusieurs zones non reliées physiquement. Une proposition d’inscription unique au patrimoine mondial peut contenir une série de biens culturels et/ou naturels à des emplacements géographiques différents, à condition qu’ils soient reliés parce qu’ils appartiennent (i) au même groupe historico-culturel, (ii) au même type de bien caractéristique de la zone géographique ou (iii) à la même formation géologique, géomorphologique, à la même province biogéographique, ou au même type d’écosystème. Les «sites palafittes préhistoriques autour des Alpes» font notamment partie de cette catégorie.

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